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Phoenix y la Zona Centro

Hasta a los habitantes del estado del Gran Cañón les asombra darse cuenta de que Phoenix haya escalado al número 5 entre las ciudades más grandes de Estados Unidos, pero los hechos hablan por sí solos. Con más de 4.3 millones de personas que ocupan docenas de ciudades y pueblos que se despliegan a través de 2,000 millas cuadradas, la ciudad capital de Arizona es claramente el centro político, comercial y recreativo del Suroeste de Estados Unidos.

Con un promedio de 330 días de sol al año, el área metropolitana de Phoenix cuenta con una soberbia combinación de hermosos paisajes, mas de 200 campos de golf, magníficos restaurantes, excelentes centros comerciales, museos e increíbles hoteles de lujo.

No sólo es el hogar de equipos de las ligas mayores, sino también de modernos restaurantes cuyos chefs aparecen en las cubiertas de las revistas de alimentos nacionales, así como de un magnífico aeropuerto, el Sky Harbor International, uno de los diez primeros aeropuertos más activos del país, y del sistema de transporte público de riel ligero METRO. Añada artes de talla mundial, compras y parques al aire libre y áreas recreativas de fácil acceso, y se obtiene un paquete difícil de superar. Hay sólo un modo de verlo todo y este consiste en planear pasar un tiempo adicional para explorar.   

Phoenix

Phoenix está inundado de modernos servicios de “Gran Ciudad”, aunque permanecen sus raíces del suroeste histórico y ambiente relajado de “ciudad pequeña”. Basta con dar un paseo a caballo, visitar una galería de arte o simplemente mirar por la ventana los sublimes cactus y los paisajes montañosos del Desierto de Sonora, y se sabrá al instante que este es un lugar excepcionalmente hermoso.

Hay que zambullirse en el corazón cultural de la región y hacer una visita al Museo Heard, que es un escaparate incomparable de arte y folklore indígenas. Su excelente tienda de regalos permite comprar lo mejor que la localidad produce en artesanía. Otra media docena de excelentes museos se hallan justo a la vuelta de la esquina.

Para aquellos que les gusta gritar y aplaudir, los Phoenix Suns de la NBA ejercitan sus contraataques en el US Airways Center del centro de la ciudad. De abril a septiembre es la época en que se puede encontrar a los Arizona Diamondbacks en el estadio Chase Field. El techo retráctil se abre o cierra según el clima.

PHX_golf.jpgDe todos modos, probablemente se visite Phoenix para disfrutar del sol en uno de los climas más soleados y secos de todos y eso significa diversión al aire libre. Los excursionistas de todas las capacidades incluirán de buen agrado los senderos del Pico Piestewa, donde la recompensa al llegar a la cumbre es una vista imponente del centro de la ciudad. La Montaña Camelback, el Parque South Mountain, el Vedado de North Mountain, el Zoológico de Phoenix y el Jardín Botánico del Desierto son otros retiros dentro de la ciudad que valen la pena visitar.

Scottsdale y el Valle del Noreste

No hace mucho, Scottsdale era mejor conocido por sus sillas de montar y espuelas que por sus tiendas y spas. En la actualidad, lo que queda de la herencia del oeste se mezcla armoniosamente con su cúmulo de balnearios y campos de golf, escenarios de arte en vivo y una deslumbrante variedad de clubes y restaurantes.

Los buscadores de clima caluroso tienen mucho de donde escoger con los más de 200 campos de golf bañados por el sol que salpican el paisaje metropolitano de Phoenix. Para comenzar está el Torneo del Club de Jugadores de Scottsdale del Campo del Estadio de Scottsdale, anfitrión del Abierto de Golf FBR del Circuito de la PGA, que se celebra cada año a finales de enero. El hoyo 16 par 3, donde Tiger Woods marcó su famoso "hoyo en uno" en 1997, es considerado el más emocionante de los torneos de golf.

Aquellos que no juegan golf tienen también muchas opciones recreativas, desde tenis a excursionismo a pie, hasta ciclismo y equitación. Toda esa actividad produce cuerpos listos para tomar un tratamiento en los spas y probablemente no haya mejor destino en el país para dejarse consentir con un tratamiento.

Quienes aman la aventura podrían gravitar en globos aerostáticos o hacer un recorrido nocturno a través de las montañas en Hummer con anteojos de rayos infrarrojos. En enero, tres de los principales espectáculos de coches clásicos descienden sobre Scottsdale, siendo el más ampliamente conocido el Barrett-Jackson Collector Car Auction, mientras que en febrero llega a la ciudad el Espectáculo de Caballos Árabes de Scottsdale.

Sin embargo, para muchos, la máxima emoción en Scottsdale implica la terapia de las ventas al menudeo. En otras palabras, ir de compras en Scottsdale es inmejorable. Además de las mecas bien establecidas como Old Town, Scottsdale Fashion Square y Kierland Commons, dos recién llegadas, Scottsdale Waterfront y Mix at SouthBridge han hecho atractivas incursiones. Las boutiques, las galerías de arte y los innumerables clubes nocturnos de música hip, así como los restaurantes dominan los Distritos de Arte, Tiendas y Entretenimiento del centro de la ciudad de Scottsdale.

No hay que descuidar los variados encantos de Carefree, Cave Creek and Fountain Hills, tres ciudades seudoartísticas que están prácticamente cubiertas por laderas de cactus. La belleza de Scottsdale y sus alrededores reside en que hay algo para todos los gustos.

Tempe, Mesa y Chandler

Incuestionablemente, la Universidad Estatal de Arizona domina toda la conversación de Tempe, sobre todo durante los fines de semana de fútbol, cuando el Estadio Sun Devil se hincha con más de 70,000 aficionados. No obstante, hay más de qué hablar en Tempe que solamente el alumnado. En la Mill Avenue, adyacente al campus, se reparte una mezcla de nuevos y viejos clubes, tiendas y restaurantes.

Tempe.jpgTempe Town Lake ofrece una variedad de opciones de navegación, desde kayacs hasta cruceros. La Universidad Estatal de Arizona abre al público su auditorio Gammage, diseñado por Frank Lloyd Wright, para conciertos, conferencias y producciones de Broadway.

Mesa puede ser mejor conocida a nivel nacional como el hogar de la Liga del Cactus para los Cachorros de Chicago del béisbol, cuyos leales aficionados convierten el Hohokam Park en el “Wrigley Field West” cada marzo. En verano, los residentes de Valley se refrescan alquilando cámaras de aire en el centro recreativo Salt River de Mesa y flotan por el refrescante Salt River. Mesa ofrece también sus oportunidades culturales, especialmente en su resplandeciente Centro de las Artes, el local artístico y de entretenimiento más grande de su clase en el Suroeste.

Chandler, Gilbert y Queen Creek surgieron a finales de los años 1990 como tres de las comunidades de más rápido crecimiento de la nación. Chandler, en particular, fue líder con un centro turístico de primera, el Sheraton Wild Horse Pass, propiedad de una tribu Nativo Americana, con las reubicadas atracciones para familias del Lejano Oeste, Rawhide, y con 240 tiendas en el enorme Chandler Fashion Center. Chandler es también hogar del primer campo de golf y centro turístico de Arizona, el Crowne Plaza San Marcos Golf Resort, que se localiza en las encantadoras calles, repletas de tiendas del Centro Histórico de Chandler. La plaza histórica también se ha convertido en favorita con su variedad de restaurantes locales galardonados, que incluyen una bodega de vino y microdestilería de cerveza de Arizona.

Al este de Mesa se ubican Apache Junction y Gold Canyon, poblados asentados cómodamente en las sombras de las Montañas Superstition. Durante más de 150 años, los exploradores soñadores han hecho excursiones a través de las montañas en busca de la Mina de Oro del Holandés Perdido. Muy verdadero, sin embargo, son los notables despliegues de flores campestres que se adhieren a las laderas primaverales en cualquier momento de un invierno lluvioso.

Glendale y el Valle del Oeste

¿Fue realmente hace sólo 30 años que las comunidades ubicadas al Oeste de Phoenix se componían principalmente de llanuras con ranchos de ganado, campos de algodón y arboledas de cítricos? En la actualidad hay todavía muchos vestigios de la vida agraria, pero dominan las atracciones de las grandes ciudades.  Glendale, por supuesto, cuenta con el Estadio de la Universidad de Phoenix, hogar de los Cardenales de Arizona de la NFL, el Tostitos Fiesta Bowl de la Asociación Atlética Colegial Nacional y eventos especiales como el Súper Tazón 2008 y el Campeonato Nacional BCS 2007 en fútbol colegial. Un local más pequeño, aunque no menos impresionante, se asienta al lado, el Jobing.com Arena. Los grandes conciertos, los espectáculos de patinaje sobre hielo y los Coyotes de Phoenix de la Liga Nacional de Hockey, llaman a este edificio su hogar.

Las Montañas de la Sierra Estrella revisten el horizonte de Avondale, pero más cerca a la tierra está la Pista Internacional de Phoenix, que recibe dos eventos NASCAR cada año. Peoria, Surprise, Goodyear y Litchfield Park son otras cuatro ciudades del lado Oeste que han brotado con el crecimiento de los últimos años. Pasando Peoria hacia el oeste se encuentran las atracciones acuáticas de Lake Pleasant y finalmente se llega a Wickenburg, un paraíso para los amantes de los caballos.

No cabe duda, hay mucho terreno por cubrir en la zona metropolitana de Phoenix y el centro de Arizona. La buena noticia es que hay un aura palpable de amistad, un verdadero sentido de “bienvenido, por favor quédese un rato”, que lo hará sentir muy bien a lo largo del camino.